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Ivory Coast - Expressions of concern about internal conflict

10 October 2002

Letter to WCC member churches in the Ivory Coast, 10 October 2002.

Chers soeurs et frères en Christ,

Le Conseil oecuménique des Eglises a suivi avec une inquiétude grandissante les événements qui secouent votre pays depuis plusieurs semaines. Nous voulons vous assurer de notre prière, notre solidarité et nos sentiments de profonde sympathie avec les familles et les proches des victimes de la violence.

Nous sommes très préoccupés par la nature du conflit qui oppose les Ivoiriens les uns aux autres. Votre pays a été pendant longtemps un exemple de stabilité politique et sociale en Afrique. Malgré les problèmes inhérents à chaque nation, une certaine conception de l'unité nationale et de la cohésion de la société avait permis à la Côte d'Ivoire d'éviter que des tensions internes ne dégénèrent en affrontements. Maintenant il est à craindre que votre pays à son tour soit menacé par le fléau de la fragmentation et des oppositions à caractère ethnique et religieux. Très probablement des facteurs de déséquilibre et d'inégalité économique entre différentes régions jouent également un rôle.

Le Conseil oecuménique des Eglises voudrait encourager les communautés religieuses en Côte d'Ivoire, et en particulier les églises chrétiennes, de faire tout leur possible pour éviter que le conflit ne dégénère en guerre civile qui plongera la population dans la misère et la souffrance. Avec vous, nous réprouvons les actes de ceux qui ont attaqué le pouvoir démocratiquement élu. Devant ce défi, la tentation est grande de chercher la solution par la force des armes. Pourtant nous croyons que la responsabilité première de tous ceux qui sont concernés est d'explorer les voies du dialogue et de persévérer autant que faire se peut dans la recherche d'un règlement pacifique. Refuser l'affrontement violent, même si celui qui s'est érigé en adversaire a saisi les armes, est dans l'esprit de la Décennie Vaincre la violence que les églises membres du Conseil oecuménique ont solennellement proclamé lors de la Huitième Assemblée à Harare, en décembre 1998.

Dans ce contexte, et malgré l'échec de leur première tentative que nous déplorons, nous souhaitons apporter notre soutien aux efforts des autorités de la CEDEAO en les appelant à continuer leur mission de médiation en vue de réunir les parties autour de la table de négociation. Par votre intermédiaire, nous demandons au gouvernement légitime de la Côte d'Ivoire de faciliter les efforts de la CEDEAO et éventuellement d'autres organismes africains et internationaux envers une solution négociée. Il y a urgence: des situations de conflit ailleurs en Afrique ont montré qu'une fois les affrontements déclenchés il devient très difficile d'arrêter la spirale de la violence avec toutes les souffrances qu'elle provoque pour les populations civiles.

Nous sommes heureux de trouver dans votre déclaration de responsables catholiques et protestants méthodistes de la Côte d'Ivoire l'esprit de tolérance et de réconciliation religieuse évoquant non seulement les temples et les églises mais aussi les mosquées. Le danger que le facteur religieux s'ajoute aux autres dimensions du conflit est réel. Nous espérons que les communautés chrétiennes et musulmanes de la Côte d'Ivoire trouveront la voie du dialogue et aideront leurs fidèles à se respecter et s'aimer mutuellement, pour faire échec à ceux qui voudraient fomenter des affrontements au nom de la religion.

Le Conseil oecuménique des Eglises se joint pleinement à votre appel à la prière et la mobilisation de toutes les forces spirituelles en faveur du rétablissement de la paix. Nous vous encourageons à analyser les causes profondes de la crise que traverse votre pays et d'y remédier dans la mesure de vos forces. Dans cet effort, nous voulons être avec vous et apporter le soutien de la grande famille oecuménique.

Sachez que vous êtes dans la prière de beaucoup qui de près ou de loin partagent vos peines et vos inquiétudes. Nous vous saluons dans la communion du Christ, le Prince de Paix.

Konrad Raiser
Secrétaire général

[TRANSLATION]

Dear Sisters and Brothers in Christ,

The World Council of Churches has followed with growing concern the events that have shaken your country during the past several weeks. We wish to assure you of our prayer, solidarity and deep sympathy with the families and those close to the victims of the violence.

We are very concerned about the nature of this conflict that brings Ivoirians into opposition with one another. Your country has been for a long time an example of political and social stability in Africa. Despite the problems inherent to each nation, a certain understanding of national unity and social cohesion have allowed the Ivory Coast to avoid the disintegration of internal tensions into confrontations. Now there is reason to fear that your country may also be threatened by the tide of fragmentation and conflict of an ethnic and religious character. Very likely, these factors of destabilization and economic inequality between the different regions also play a role.

The World Council of Churches wishes to encourage the religious communities of the Ivory Coast, and in particular the Christian churches, to do everything possible to avoid the degeneration of this conflict into a civil war that would plunge the population into misery and suffering. With you we condemn the acts and those who have attacked the democratically elected government. In the faces of such a challenge there is a great temptation to seek a solution by armed force. Nevertheless we believe that the primary responsibility of all concerned is to explore avenues of dialogue and to persevere as far as possible in the search for a peaceful resolution. To refuse violent confrontation, even when the adversary has taken up arms, is in the spirit of the Decade to Overcome Violence that the member churches of the WCC have solemnly proclaimed at the Eighth Assembly in Harare in December 1998.

In this context, and despite the failure of their first effort that we deplore, we wish to support the efforts of the ECOWAS authorities, calling upon them to continue their mediation mission in an effort to bring the parties to the negotiation table. Through you we ask the legitimate government of the Ivory Coast to facilitate ECOWAS efforts and eventually those of other African or international bodies in seeking a negotiated solution. This is urgent: as conflict situations elsewhere in Africa have shown, once confrontations have occurred it is very difficult to break the spiral of violence with all the suffering it inflicts on the civilian populations.

We are happy to find in the declaration issued by your Catholic and Methodist church leaders a spirit of religious tolerance and reconciliation that evokes not only churches but also the mosques. The danger that the religious factor be joined with other dimensions of the conflict is real. We hope that the Christian and Muslim communities of the Ivory Coast will find the path of dialogue and help their faithful to respect and love one another and to hold in check those who would foment confrontations in the name of religion.
The World Council of Churches joins you fully in your call to prayer and efforts to mobilize all the spiritual forces in favur of the reestablishment of the peace. We encourage you to analyze the underlying causes of the crisis through which your country is going and to seek remedies that are within your reach. In that effort we wish to stand alongside you and to offer you the support of the wider ecumenical family.

Be assured that you are in the prayers of many who from near or far share your pain and your worries. We salute you in the communion of Christ, the Prince of Peace.

Konrad Raiser
General Secretary

Letter to the Executive Secretary of ECOWAS (Economic Community of West African States), 10 October 2002.

Dear Sir,

The World Council of Churches has been following with growing concern the developments in Ivory Coast. As the international ecumenical organisation representing over 340 member churches in the world we add our voice to that of the All Africa Conference of Churches, our continental ecumenical partner, expressed in its letter to you of 1st October.

Ivory Coast, which has been for a long time an example of political and social stability in Africa, now seems to be in turn threatened by the curse of fragmentation and internal oppositions fueled by ethnic and religious divisions.

We reprove the acts of those who have resolved to attack the democratically elected authorities of Ivory Coast. Yet we believe that in the face of this challenge the primary responsibility of all concerned is to resist the temptation to respond by military action and to explore as much as possible the possibilities of resolving the conflict through negotiation.

We regret that the efforts of ECOWAS to avoid armed confrontation have not succeeded so far. I would like to express the support of the World Council of Churches for the ECOWAS mediation and encourage you and your organisation strongly to continue seeking ways of bringing the parties to the negotiation table.

The World Council of Churches is encouraging and assisting its member churches in Ivory Coast to promote dialogue and mutual understanding between the various ethnic and religious communities, and to contribute to a peaceful solution of the present conflict.

We assure you and the people, the churches and the authorities of Ivory Coast of our prayers.

Yours sincerely,

Konrad Raiser
General Secretary